Irlande : découvrir le Connemara et le Joyce Country

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A force d’avoir chanté à tue-tête la chanson de Michel Sardou durant toute ma jeunesse, j’ai eu envie d’aller le voir de plus près ce Connemara dont tout le monde parle. Mais en commençant à regarder les hôtels et les pensions de la région, je me suis retrouvé face à un problème évident : le budget. Tout le monde veut découvrir le Connemara, entraînant naturellement une hausse irraisonnée des prix dans la région.

Je me suis donc rabattu (et quelle bonne idée) sur un endroit situé à cheval entre les comtés de Galway et de Mayo : le Joyce Country. J’ai dit adieu (presque à regret) au bord de mer pour aller me perdre entre les deux plus grands lacs du pays : le lough Corrib et le lough Mask. Et figure-toi que les regrets se sont bien vites envolés. Très franchement, sans le vouloir j’ai eu du flair car le Pays de Joyce les amis, c’est un endroit tout simplement exceptionnel.

Joyce Country : entre Clonbur et Cong

Clonbur, petit village perdu entre le lough Corrib et le lough Mask servira de base à ma découverte du Connemara. J’y avais réservé un petit appartement en plein centre du village (adresse en fin d’article), tenu par Hugh un irlandais pure souche originaire du coin. Si tu recherches un bourg vivant avec un peu d’animation, passe ton chemin. Clonbur est une bourgade presque endormie qui se résume à 3 rues, 2 pubs, un restaurant et une supérette. Maintenant que le décor est planté, on peut continuer la visite…

Quelques balades à faire autour de Clonbur

Le vrai trésor de Clonbur ne se trouve pas forcément dans le village, mais plutôt dans ses alentours sauvages et déserts où tu pourras faire de très belles balades à pied, en vélo (mais ça monte et il pleut souvent) ou en voiture (si comme moi tu n’aimes pas pédaler).

Le Mount Gable dans le Pays de Joyce en Irlande

  • Grimper le Mount Gable jusqu’au lough Coolin : voici une balade qui offre de fantastiques points de vue sur le pays de Joyce et les lacs environnants. Le lough Coolin est un tout petit lac situé au sommet de la montagne, avec des paysages tout à fait surprenants de tourbières et de collines verdoyantes. En novembre, la lumière y est incroyable en fin de matinée. Départ à pied (50 minutes) ou en voiture (7 minutes) depuis Clonbur en suivant la R300 en direction de Cloghbrack, prendre la deuxième à gauche puis la première à droite jusqu’à la barrière en contrebas du lac.

  • Suivre la route qui surplombe le Lough Corrib jusqu’à Cornamona : prends cette route tôt le matin pour découvrir les couleurs spectaculaires de l’aube sur les eaux du lac. Juste avant que la route n’atteigne les rives du lough Corrib, tourne sur ta droite en direction de Coalpark, le spectacle est garanti.

Route de Cornamona, pays de Joyce, Irlande

Les jardins du château d’Ashford

Si tu aimes les histoires de princesse et de chevalier, va au château d’Ashford, une forteresse médiévale du XIIIème siècle, ancienne propriété de Sir Arthur Guinness (il l’a racheté évidemment). L’originalité de ce château vient de son architecture qui mêle une aile dans le style des châteaux Normands et une autre dans le style Français, datant du XVIIIème.

Aujourd’hui, la château a été transformé en palace 4 étoiles, non que dis-je 5 étoiles ! Tu peux y réserver une chambre Lake View Deluxe à 725 € si tu en as les moyens… Ou bien venir pour prendre le thé dans la somptueuse salle du restaurant donnant sur les jardins.

Les jardins se visitent toute l’année et normalement il faut s’acquitter d’un droit d’entrée de 5 euros. Mais tu peux y accéder gratuitement via la petite route qui mène à la Ireland’s School of Falconry.

Château d'Ashford dans le pays de Joyce en Irlande
Jardins du château d'Ashford en Irlande

Visite de l’abbaye de Cong

Impossible de quitter le pays de Joyce sans s’arrêter à Cong, un petit village rendu mondialement célèbre par le film The Quiet Man. Je t’épargnerai la visite du Quiet Man Cottage Museum pour te proposer une visite de l’abbaye de Cong (elle apparaît dans le film aussi).

Il ne reste presque que des ruines de l’imposante abbaye construite au XIIe siècle par Turlough O’Connor. Mais la promenade dans les jardins vaut le détour, surtout les jours de brouillard. L’ambiance est limite angoissante si tu finis par le cimetière et ses nombreuses vieilles croix irlandaises.

Abbaye de Cong dans le Pays de Joyce en Irlande

Road trip dans le Connemara

Prenons maintenant la route pour un road trip dans le Connemara, du Lough Mask à Clifden. Pour cette boucle de 140 kilomètres, il faut compter un peu moins de 2 heures de route, sans les arrêts évidemment.

Cet itinéraire dans le Connemara débute sur la R300, près des rives de Lough Mask, en passant par un isthme étroit qui sépare les comtés de Galway et de Mayo. Ce jour là, les éléments ne sont pas avec nous, le brouillard enveloppe toutes les montagnes et la pluie tombe sans s’arrêter depuis le petit matin.

A la sortie de Finny, il faut laisser la route 300 pour filer vers le Lough Naffoey, où des panoramas fantastiques sur les montagnes du Connemara se dévoileront peu à peu. Il y a des photos incroyables à faire si le temps le permet. Ce n’était pas le cas ce jour-là malheureusement.

Road trip dans le Connemara

Kilomètre 30 : premier arrêt dans le petit village de Leenane pour découvrir le fjord Killary, le plus long d’Irlande avec son charmant port endormi. Le paysage est particulièrement impressionnant et doit être spectaculaire par beau temps. Faire une pause le temps d’un café ou d’un déjeuner au pub.

Ici deux choix s’offrent à toi : poursuivre via la N59 jusqu’à l’abbaye de Kylemore ou bien bifurquer par la Connemara Loop jusqu’à Tullycross, c’est ce que j’ai fait. Cette petite route s’enfonce au coeur des tourbières pour rejoindre la Wild Atlantic Way et l’océan à Gowlaun. Un petit détour magique et loin de tout. Si tu veux voir l’embouchure du fjord avant d’arriver à Gowlaun, file sur ta droite par les petites routes de traverse.

Road trip dans le Connemara

En tournant sur ta gauche à l’entrée de Tullycross, tu pourras rattraper la N59 qui mène jusqu’à Clifden. Avant le village, scrute les panneaux Sky Road pour rattraper l’Atlantique et découvrir l’un des itinéraires de road trip les plus somptueux d’Irlande. Sauf évidemment si le brouillard vient avaler ce magnifique décor dans sa longue traine blanche (maudit soit le brouillard).

En partant en fin de matinée et en suivant toutes ces étapes, tu arriveras probablement à Clifden à la tombée de la nuit (en hiver faut-il préciser), aux alentours de 18 heures. Le retour vers Clonbur se fait via la N59 en direction du Lough Corrib et de Cornamona, il faut compter encore une heure de route sans s’arrêter.

Carnet d’adresses dans la pays de Joyce et le Connemara

  • L’Eddies Bar à Clonbur est un petit pub bien agréable pour boire une Guiness après une longue journée à arpenter la région. J’ai adoré la décoration très travaillée, faite d’une collection incroyable de bibelots et d’articles de pêche en tout genre. Et oui, la pêche à la mouche c’est la spécialité du coin…
  • La Clonbur House située dans le centre de Clonbur propose des appartements pour 2 à 4 personnes. Hugh a hérité de cette maison de famille il y a peu et pourra te donner d’excellents tuyaux pour découvrir la région. A partir de 40€ la nuit.
  • Le Pat Cohan Bar à Cong est l’une des meilleures adresses où j’ai pu manger en Irlande. Et avec un peu de chance, tu dineras à la même table que John Wayne puisque ce bar servit de lieu de tournage pendant le film. Cuisine irlandaise typique et très fine. A partir de 15€ par personne pour un plat et une boisson.
  • Au Gaynor’s Bar à Leenane, il faut goûter l’excellente formule Soupe & Sandwich, un repas parfait avant de reprendre la route vers Clifden. Environ 10 euros par personne boisson comprise.
  • La Walsh’s Bakery and Coffee Shop à Clifden est réputée pour être le meilleur endroit où prendre le thé en dégustant une pâtisserie. Les scones sont excellents et le roulé au chocolat également !
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